21 jul 2011

‘Het raam met uitzicht op de natuur is het schilderij aan de muur’

Niki
‘Het raam met uitzicht op de natuur is het schilderij aan de muur’

Vroeger kon je op deze locatie terecht bij restaurant De Meren, maar vandaag de dag is op dezelfde plaats Bed & Breakfast De Meren gevestigd. Een B&B, waar je vanuit je bed de bomen en vogels kunt bewonderen. De naam is gebleven, maar verder herinnert niets aan de tijd dat de wielertoeristen er kwamen uitpuffen op het terras. Maak kennis met deze unieke Vlaamse plek, verscholen in de bossen en toch op een boogscheut van Leuven.

B&B De Meren ligt dan wel verborgen in de bossen, maar de wegwijzers zorgen ervoor dat je het zonder problemen vindt. Bij aankomst komt eigenaresse Greet De Groof net thuis met enkele zakken vers brood, terwijl echtgenoot Frank zich moet haasten voor een afspraak. Samen runnen ze nu alweer vier jaar hun eigen B&B.  

Ook in de bossen kan het op een maandagmorgen ineens 'druk' zijn. Greet De Groof: "Vanmorgen kreeg ik de ene telefoon na de andere. Wat een rustige week beloofde te worden, is in enkele uren tijd veranderd in 'zo goed als volgeboekt.' Zo gaat dat als je een B&B runt: je weet nooit wat de dag in petto heeft," lacht de gastvrouw als ze ons begroet.

Binnen worden we meegevoerd naar de grootste troef van de De Meren: het voormalige terras van het vroegere restaurant dat is omgebouwd tot een ruime lounge. Hier kunnen gasten vanuit comfortabele relaxzetels genieten van het weidse panorama.

Rust

En dat panaroma mag er zijn, want buiten laten de bomen en vogels zich geduldig bewonderen. Niet voor niets is dit 'de parel van het Hageland.' Direct daalt er een rust over ons neer, terwijl Greet ons meevoert naar de knusse ontbijtruimte.

Hoewel weinig nog doet denken aan de tijden dat cafégasten hier een pint kwamen drinken, hebben Greet en Frank De Groof enkele originele elementen van het pand wel behouden. De vloer in de ontbijtruimte bijvoorbeeld: hier liggen nog altijd de originele tegels van vroeger.

Greet kent de voorgeschiedenis van de locatie uit haar hoofd. "Het restaurant was hier gevestigd in de jaren zeventig en heeft uiteindelijk tien jaar bestaan. Ooit begonnen als kleine snackbar groeide het uit tot een populair streekrestaurant, waar zowel wielertoeristen als inwoners uit de streek over de vloer kwamen. Toen de eigenaar stierf werd het verkocht en kwam er een bedrijf."

Relaxruimte

Maar ook het bedrijf vertrok. Daarna heeft het pand een tijd leeg gestaan tot wij er vier jaar geleden ons oog op lieten vallen en besloten hier onze B&B te vestigen." Omdat er aan de staat van het gebouw zelf weinig veranderd mocht worden, besloten Frank en Greet De Groof het voormalige - en inmiddels overdekte terras - om te vormen tot een grote lounge- en relaxruimte. Een gouden zet, zo bleek.

"Onze lounge is onze grootste troef," aldus Greet. "De meeste gasten vertoeven zelden op hun kamer, maar brengen hun avonden door in deze ruimte. Er is genoeg plaats, dus je zit niet op elkaars lip. Niet dat er nooit spontaan gesprekken ontstaan. Je mag hier natuurlijk met elkaar  babbelen, maar het hóeft niet. Er wordt ook veel gelezen, anderen spelen dan weer gezelschapsspelletjes óf komen hier gewoon zitten om naar buiten te kijken en te ontspannen bij de houtkachel. Je zit wel achter ramen, maar in feite ben je omringd door de natuur. Veel mensen vinden dat fijn."

Privacy

Wie graag meer privacy wil, kan kiezen voor een van de twee nieuwste kamers met eigen voortuintje. Die liggen aan de andere kant van het gebouw. Hier kunnen gasten volledig op zichzelf zijn en genieten van het uitzicht op de tuin die in de zomer vol staat met tuinmeubelen. "De tuin," aldus Greet De Groof, "is van iedereen. Maar ook die is groot, zodat mensen elkaar niet storen."

Straffe streekproducten

Sinds kort hoeven gasten vanuit de lounge maar naar de ontbijt- en eetruimte te lopen voor een streekbier of een likeurtje uit de omgeving. Dat de streek heel wat te bieden heeft op vlak van eten en drinken, blijkt wel uit het boek Straffe Streek, een uitgave van de provincie Vlaams Brabant, waaronder het Hageland valt.

Het boek prijkt ook in de houten boekenkast in de keuken van de B&B en bevat zo'n beetje alle producenten van streekproducten - én de locaties waar je deze producten kunt proeven - uit de omgeving. Ook De Meren zelf, waar je trouwens al sinds 2010 van een aantal van deze streekproducten kunt proeven, is opgenomen in Straffe Streek.

Greet De Groof: "Neem Wolfsbier, een straf bier uit Aarschot dat hier in de streek erg populair is. Of speculoos uit Tremelo. Dat zijn lekkere, kwalitatieve producten. Maar mijn absolute succesnummer is de perenadvocaat uit Meensel-Kiezegem. Daar ligt de appel- en perenboerderij van de familie Hellemont, die peren confituur, perenjenever, perenlikeur en dus ook perenadvocaat maakt.

Onze gasten krijgen 's morgens bij hun ontbijt altijd een klein perenadvocaatje geserveerd, dat enorm wordt gesmaakt. Ondertussen geef ik hen uitleg, als ze dat willen natuurlijk: wie het maakt, hoe het wordt gemaakt, zodat zo'n product ook een 'gezicht' krijgt...

Het spreekt voor zich dat wij altijd alles eerst zelf proeven  - wij gaan zelfs altijd eerst ter plaatse een kijkje nemen - voor we het hier serveren, zodat we weten waarover we spreken, maar ook wie de mensen zijn die deze producten maken."

Dat B&B De Meren sinds kort uitpakt met het promoten en aanbieden van streekproducten vindt Greet De Groof logisch. "Je moet een streek met vijf zintuigen leren kennen; dat wil zeggen: niet alleen zien, horen en voelen maar ook proeven en smaken. Bovendien is alles wat we aanbieden ecologisch verantwoord en iets waar je volledig achter kunt staa, promoot je vanzelf."

Groen

Omdat B&B De Meren midden in een natuurgebied ligt, kiezen Frank en Greet De Groof ook steevast voor 'groene' oplossingen. "We zijn nu bezig om het Groene Sleutel label te krijgen van Toerisme Vlaanderen. We moeten nog aan enkele kleine voorwaarden voldoen en dan is alles in orde. We hebben al een eigen waterzuiveringssysteem. Voordat wij hier kwamen, werd namelijk alles in de beek geloosd. Wij zuiveren nu het water zelf met gebruik van bacteriën. Pas daarna wordt het gezuiverde naar de beek afgevoerd."

Kamers

We staan nog altijd in de ontbijtruimte waar gasten 's morgens kunnen genieten van eitjes, vers fruit, yoghurt, broodjes en zelfgebakken croissants. Ook is er een uitgebreid champagneontbijt voor de liefhebbers. Wie in de loop van de dag een van de streekproducten wil proeven, kan alles zelf pakken en op een formulier opschrijven wat hij of zij heeft verbruikt.

Intussen zijn we aanbeland bij de kamers zelf, vijf in totaal, waarvan drie in het gebouw en twee kamers - met eigen voortuin -met een eigen ingang aan de andere kant van het pand.

Binnen is het enkele stappen van de lounge naar de kamers die zijn ingericht zonder al teveel frullen en prullen.

Greet De Groof: "Klanten kunnen hun kamer hier zelf 'inrichten.' Zo komt er hier bijvoorbeeld geregeld een koppel die allemaal potjes met bloemetjes meenemen om neer te zetten, zodat ze zich thuis voelen.

We doen niet aan themakamers en je ziet dat we ook nergens schilderijtjes aan de muur hebben gehangen. Ik vind: kijk eens naar buiten door het raam. Dat is ons schilderij."

Groen kikker en roodborstje

Toch heeft elke kamer wel zijn eigen kleuren en stijl. Ook de kussentjes op het bed verschillen van kleur. "Dit is bijvoorbeeld de Groene Kikker-kamer," lacht Greet, wijzend naar enkele groene kussentjes op het bed. "Voel maar, net Kermit De Kikker.

Deze kamer hier noem ik de Bruine Ree-kamer: alleen bruine kussentjes op het bed hier. Als je geluk hebt zie je namelijk vanuit je kamer zo een bruine ree vanuit het bos over ons grasveld lopen. Je kunt ook kiezen voor onze kleinste kamer, die heeft rode kussentjes. Dit vind ik zelf een hele knusse en gezellige kamer: een soort warm nestje. Daarom noem ik dit de Roodborstje-kamer."

Eten en drinken

Bed & Breakfast betekent dat er 's avonds ergens anders gegeten moet worden. Frank en Greet De Groof bevelen alleen restaurants aan die ze zelf goed vinden en het toeval wil dat een van de lekkerste restaurants op een steenworp van de B&B ligt.

"Gasten hoeven maar 700 meter te wandelen naar restaurant Green, waarmee wij ook een gezamenlijk arrangement aanbieden. Het restaurant werkt op basis van één viergangen menu dat regelmatig word veranderd.

Dan heb je alles erop en eraan. Wij vinden het zelf een fijne en lekkere keuken met verrassende smaken. Restaurant Green is een familiebedrijf waar moeder Gaby de scepter zwaait in de keuken en haar broer zorgt voor de rest van de organisatie."

Scooters huren

Voor het vertier overdag werkt De Meren samen met Green City Tours. "Die verhuren scooters waarmee je via uitgestippelde routes de streek kunt verkennen. Dat gebeurt met behulp van een gps, waarbij je op bepaalde punten via een koptelefoon ineens de stem hoort van de bekende Vlaming Mathias Coppens, die trouwens ook van deze streek is. Hij vertelt je sages, legendes of gewoon leuke weetjes van de streek. Zo is er bijvoorbeeld de Horstroute - die je met de scooter door de heuvels voert - terwijl onderweg in Meensel-Kiezegem het verhaal kan beluisteren van de overgrootvader van Eddy Merckx. 

Nieuw is de Wijnroute die je dan weer langs de Hagelandse wijngaarden voert. De chardonnay Meerdal heeft al diverse prijzen gewonnen en de Hagelandse wijn is bij wijnkenners goed gekend. De wijnroute vertrekt vanuit Wezenmaal en voert je langs zeven wijndomeinen: via je oortje vertelt elke wijnboer zijn of haar verhaal."

Het Hageland

Ook over de omgeving valt heel wat te vertellen, aldus Greet. "Het landschap is zeer gevarieerd: in Tielt-Winge vind je heuvels en het kasteel van Horst: een heel sprookjesachtig gebouw. Je hebt hier op de grens met De Kempen ook veel bossen met kreupelhout - hagel is trouwens de oude benaming voor kreupelhout, vandaar Hageland - waar je unieke fietstochten kunt maken. Je kunt zelfs een tocht uitstippelen waarbij je een volledige dag in de bossen vertoeft."

Het toeval wil dat de bossen van De Merode vorig jaar open zijn gesteld voor publiek. "In de bossen zijn heel wat wandelroutes en een van de routes passeert hier: gasten kunnen in de straat inpikken en vinden automatisch weer de weg naar huis."

Gasten

Met al die verschillende mogelijkheden: de streek verkennen, fietsen, wandelen, streekproducten proeven of gewoon de rust opzoeken, is het niet verwonderlijk dat de gasten die bij De Meren over de vloer komen van allerlei pluimage zijn. Greet De Groof: "De ene keer is dat een jeugdboekenschrijver, maar ook twee vriendinnen die er eens samen op uit willen trekken. Of koppels die graag even tot rust komen zonder de kinderen.

We werken ook samen met mensen die hier in de regio concerten organiseren en zo hadden we ineens een groep muzikanten over de vloer uit Louisiana Lafayette, daar waar de blues is geboren. Die kwamen rechtstreeks vanuit de swamps naar ons en moesten diverse keren optreden un de buurt. Wij zijn ook naar hun optredens gaan kijken. Die muzikanten komen natuurlijk niet om te fietsen en wandelen, maar zijn overdag vooral aan het chillen.

Omdat gasten vaker terugkomen als ze een keer zijn geweest, krijg je met sommige van hen ook wel een hechtere band. Dan komt het wel eens voor dat wij 's avonds ook eens een Wolfbier met hen drinken en een goed gesprek hebben in de lounge. Ja, wij hebben hier ons plaatsje echt wel gevonden. We zitten wel verborgen in de bossen, maar de hele wereld komt hier over de vloer."

Praktisch

Alle praktische informatie vind je op de website van Bed & Breakfast De Meren. Via de website kun je ook reserveren. 

 

Reageren

  • HTML niet toegestaan. URL's worden automatisch clickable.
    * E-mail adres wordt niet getoond